¿Por qué no tengo los mismos genes que mi madre?

Cuánto hay de verdad en la idea popular de que un hijo acarrea 50% de los genes de su madre, y 50% de su padre.

Tal vez te has hecho una de esas pruebas para conocer tu ascendencia durante la temporada de fiestas. Has enviado tu muestra de saliva recogida de manera embarazosa y estás esperando tus resultados. Si tu experiencia es similar a la de mi mamá y la mía, puedes encontrarte con sorpresas, no del tipo dramático de "cambiadas al nacer", sino resultados realmente diferentes de los que esperabas.

Mi madre, Carmen Grayson, enseñó historia durante 45 años, en la escuela secundaria y en la universidad, y se retiró de la Universidad de Hampton a finales de la década de los 90. Pero los profesores de historia retirados nunca se retiran realmente, por lo que ha estado investigando las migraciones de su familia, a través de registros en papel y ahora con una prueba de ADN. Su padre era francés canadiense, y su madre (mi tocaya, Gisella D'Appollonia) nació de padres italianos. Se mudaron a Canadá aproximadamente una década antes que naciera mi abuela, en 1909.

El otoño pasado, enviamos nuestras muestras para que Helix, la compañía que trabaja con National Geographic, examinara nuestro ADN. Los resultados de mamá: 31% de Italia y el sur de Europa, lo cual tenía sentido por su madre italiana. Pero mis resultados de Helix ni siquiera mostraron la categoría “Italia y europea del sur”. ¿Cómo podría tener el 50% del ADN de mi mamá y no tener nada italiano? Nos parecemos, y ella dice que hay pocas posibilidades de que yo haya sido cambiada por otro bebé al nacer.

Decidimos buscar una segunda opinión y enviamos muestras a otra compañía, 23andMe. Abrimos juntas nuestros resultados y nos sorprendieron por igual. Esta vez, al menos yo tenía una categoría del sur de Europa. Pero mamá resultó tener un 25% del sur de Europa, y yo solo el 6%. ¿Y lo italiano? Mamá tenía 11.3%, y yo 1.6%. Entonces tal vez la primera prueba no estuvo equivocada. Pero, ¿cómo podría tener una abuela italiana y casi ningún gen italiano?

Para responder a esta pregunta, mamá y yo manejamos hasta Baltimore para visitar al doctor Aravinda Chakravarti, de la Escuela de Medicina de la Universidad Johns Hopkins y de la Escuela de Salud Pública Bloomberg, quien ha dedicado su carrera al estudio de la genética y la salud humana.

"Esto es sorprendente", nos dijo cuando le mostramos los resultados. "Pero aún puede estar entre los márgenes de error que tienen estos métodos".

La ciencia para analizar el genoma en sí es buena, dijo Chakravarti. Pero las formas en que las compañías analizan los genes dejan mucho espacio para la interpretación. Por lo tanto, agregó, estas pruebas "serían más precisas en el nivel de los orígenes por continente y, a medida que se busque una resolución cada vez mayor, serían cada vez menos precisas".

Como en mi caso, los resultados me llevaron a Europa, pero no a Italia.

Mi prueba de 23andMe también mostró menos del 1% del este y sur de Asia, del África Subsahariana, y de nativa americana. Chakravarti explicó que esto probablemente sea cierto porque la genética de las personas a nivel continental son muy diferentes, y no es probable que del sur de Asia parezca como europeo. "Resolver una diferencia entre, digamos, un genoma africano y un genoma del este de Asia sería fácil", dijo. "Pero resolver esa misma diferencia entre una parte del este de Asia y otra parte del este de Asia es mucho más difícil".

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