Los maestros, víctimas del alto costo del seguro médico

Durante las huelgas de maestros que se diseminaron esta primavera en más de media docena de estados, desde West Virginia hasta Arizona, los manifestantes protestaron por salarios congelados, aulas superpobladas y la falta de suministros básicos, como libros de texto y computadoras.

Pero faltó en los carteles escritos a mano y en los discursos fogosos un problema que ha contribuido en gran medida a la crisis financiera de las escuelas de los Estados Unidos: el aumento astronómico de los costos de la atención médica.

Tradicionalmente, muchos maestros, como otros empleados públicos, se han conformado con salarios relativamente bajos, a cambio de sólidos beneficios, incluidas las pensiones y primas de salud a bajo costo, o sin costo.

Pero en una era en la que los tratamientos cuestan $100,000 al año y el gobierno recorta presupuestos, los distritos escolares están luchando para conseguir dinero y poder mantener su parte del trato, obligados a quitar fondos de las clases, e incluso aumentos modestos del costo de la vida. Muchas juntas escolares, ciudades y legislaturas con problemas de liquidez ven los beneficios de cuidado de la salud como un gasto impredecible.

Mientras tanto, se les pide a los maestros que hagan más con sus colillas de pago para mantener su cobertura de salud, incluso cuando estos recortes presupuestarios los han obligado a usar dinero de su propio bolsillo para comprar útiles, o han tenido que organizar colectas para comprar computadoras.

En Jersey City, New Jersey, donde los gastos de atención médica han subido un promedio del 10% anual debido a que el financiamiento del distrito se ha mantenido sin cambios, los maestros organizaron, en marzo, una huelga de un día para protestar contra los crecientes costos.

Pero con un sistema escolar financiado de manera insuficiente, y un proyecto de ley de salud de $110 millones que se espera aumente un 13% este año, maestros y funcionarios aceptaron una solución imperfecta para ambos, que incluyó cambios en su plan de salud para terminar la huelga y evitar recortes que habrían destruido a muchas escuelas.

"Estamos hablando de 300 despidos de maestros para poder pagar nuestra factura de atención médica", dijo Sudhan Thomas, presidente de la junta de educación de las Escuelas Públicas de Jersey City.

Si bien las huelgas de docentes han disminuido con el año escolar, los acuerdos negociados para poner fin a estas demostraciones generalmente ofrecen soluciones temporales, sin una solución definitiva a largo plazo.

Los recortes propuestos a los beneficios de salud en West Virginia también estuvieron detrás de la primera huelga de este año, que clausuró las escuelas públicas del estado durante nueve días e inspiró protestas similares en varios estados. Cuando los funcionarios inicialmente ofrecieron a los maestros un aumento salarial del 1%, pequeño en comparación con un inminente aumento en sus contribuciones al seguro de salud, los maestros rechazaron la oferta.

Una educación que no suma

El salario de los docentes estuvo por debajo del promedio nacional de $59,660 en los seis estados que presenciaron importantes manifestaciones este año: West Virginia, Oklahoma, Arizona, Kentucky, Colorado y Carolina del Norte. Pero los maestros están perdiendo terreno a nivel nacional.

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